miércoles, 26 de abril de 2017

Cassini Cruza Por Primera Vez el Plano de los Anillos de Saturno


Cassini atravesando por primera vez los anillos de Saturno en su mision final.

Tras casi 13 años orbitando Saturno, la nave espacial Cassini está a punto de abrir su último capítulo: la nave se irá sumergiendo cada vez más entre el planeta y sus anillos para finalizar con un espectacular descenso en picado hacia la atmósfera del planeta el día 15 de Septiembre.

El 22 de abril, Cassini efectuó con éxito su 127º y último sobrevuelo de la mayor luna saturniana, Titán.

Esta maniobra permitió orientar la nave hacia la trayectoria de su Gran Final: una serie de 22 órbitas, de una semana cada una, que la acercarán al planeta y en las que irá atravesando sus anillos internos y su alta atmósfera. Hoy 26 de Abril cruzará por primera vez el plano de los anillos.

Cassini pasará entre los anillos y el gigante gaseoso. En concreto, por un hueco de apenas 2.400 kilómetros y a una velocidad de 123.000 kilómetros por hora. Debido a que este hueco es una región que ninguna nave espacial ha explorado nunca, Cassini utilizará su antena de alta ganancia en forma de plato (4 metros de diámetro) como un escudo protector mientras pasa a través del plano de los anillos. No se esperan partículas mayores a partículas de humo, pero la medida de precaución es adoptada en la primera inmersión.

El equipo de Cassini utilizará los datos recogidos por uno de los instrumentos científicos de la nave espacial, el instrumento científico de ondas de radio y de plasma (RPWS) para determinar el tamaño y la densidad de las partículas de los anillos en el hueco como avance para las futuras inmersiones. Debido a la orientación de la antena hacia adelante, la nave estará fuera de contacto con la Tierra durante la inmersión.

Los científicos esperan volver a recuperar la comunicación con la sonda espacial Cassini a primeras horas del jueves 27 de Abril, momento en el cual comenzarán a recibir nuevos datos e imágenes de esta inmersión.

Con las repetidas inmersiones en esta región inexplorada, la misión concluirá su viaje en el que ha recopilado datos sin precedentes para responder a cuestiones fundamentales sobre el origen de Saturno y su sistema de anillos el próximo 15 de Septiembre, precipitándose contra la atmósfera de Saturno. Durante el proceso, Cassini se desintegrará, cumpliendo los requisitos de protección planetaria para evitar la posible contaminación de las lunas saturnianas que podrían albergar condiciones aptas para la vida.

NASA en español
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Drone 'libélula' podría explorar la luna de Saturno Titán



Un módulo de aterrizaje reubicable podría explorar los cielos nebulosos de la intrigante luna de Saturno, Titán , según una nueva propuesta de misión. A medida que el "Whirlybird" de ocho aspas viaja a través de la luna, podría investigar algunos de los sitios potencialmente habitables más prometedores en el satélite de Saturno, donde el metano y etano cae del cielo y fluye como ríos y lagos.

El instrumento "Lander", conocida como la "Libélula", se aprovecharía de la baja gravedad de Titán y la espesa atmósfera para visitar varios sitios durante varios años, pasando de un sitio prometedor para la próxima recarga y entre los breves vuelos.

"Es un lugar tan rico como para poder explorar in situ, y luego nos da la forma de explorarlo," el investigador principal del proyecto, Elizabeth tortuga, a Space.com. Tortuga, un científico planetario del Laboratorio de Investigación Aplicada Johns Hopkins en Maryland, está liderando el equipo que está proponiendo una exploración en profundidad de Titán como parte del programa de la misión Nuevas Fronteras de la NASA, que generalmente financia misiones de tamaño medio para explorar el sistema solar. Presentó el concepto de la libélula el mes pasado en la Conferencia Lunar y Ciencias Planetarias en The Woodlands, Texas.

space.com
Traducido por Google translate
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miércoles, 5 de abril de 2017

El 68% del universo podría no existir en realidad



La energía oscura, que ha provocado numerosos debates en la comunidad científica, quizá surja únicamente de la necesidad de ajustar los modelos aproximados del universo, según un estudio.

Apenas hace 20 años que los astrónomos descubrieron que el universo se expande a un ritmo acelerado y sin una causa obvia, momento en que se introdujo el concepto de energía oscura, que ejerce una fuerza sobre el universo y se considera que podría constituir el 68% del mismo.

Sin embargo, aún no se ha comprobado en qué consiste la energía oscura y su misma existencia ha sido objeto de numerosos debates en el seno de la comunidad científica. Un nuevo artículo publicado en 'Avisos Mensuales de la Real Sociedad Astronómica' sugiere ahora que, tal vez, no necesitemos energía oscura después de todo.

Según el estudio, dirigido por investigadores de la Universidad Eötvös Loránd, en Hungría, las observaciones astronómicas precisas combinadas con los modelos aproximados del universo podrían haber creado la necesidad de la energía oscura mientras que, en realidad, podría no existir.

Las diferentes regiones del universo, según los científicos, se expanden a diferentes ritmos dependiendo de cómo la materia se distribuye allí, mientras que el espacio conserva una expansión acelerada media. Los modelos estándar actuales no toman esto en consideración.

"Las ecuaciones de Einstein de la relatividad general que describen la expansión del universo son tan complejas matemáticamente, que [...] pueden introducir efectos secundarios graves, como la necesidad de energía oscura en los modelos diseñados para ajustarse a los datos observados", afirma en un comunicado László Dobos, coautor del estudio.

Para probar su teoría los investigadores crearon una simulación computarizada para comparar el modelo cosmológico estándar (con materia normal, energía oscura y materia oscura, igual de misteriosa) con uno que solo contuviera materia oscura y materia normal. El requisito era que este último, conocido como modelo de Avera (aproximación de tasa de expansión promedia) tuviera la misma densidad crítica que el modelo estándar.

Las simulaciones muestran una concordancia entre las observaciones tanto en el universo temprano como en el reciente. Sin embargo, el modelo de Avera coincide más con la discrepancia aparente entre las tasas de expansión locales y anteriores del universo.

Esta idea añade un factor intrigante al debate sobre la expansión del universo, aunque todavía es demasiado pronto para saber si puede descartar por completo la teoría de la energía oscura.

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La NASA planea pulverizar una de sus mejores naves espaciales



La sonda interplanetaria más grande construida por la agencia espacial estadounidense finalizará pronto su extraordinaria labor.

Después de más de 20 años en el espacio, la misión de la sonda espacial Cassini de la NASA, que ha estado en la órbita de Saturno desde 2004 analizando y enviando datos de ese planeta entra en su etapa final, informa la NASA en su sitio web.

Según datos de la agencia, la sonda iniciará el próximo 26 de abril la primera de una serie de inmersiones a través de la brecha de 1.500 millas de ancho (2.400 kilómetros) entre Saturno y sus anillos, como parte de lo que la NASA ha denominado 'El gran final' de la misión espacial.

La sonda, que ha estado en la órbita de Saturno por 13 años, se está quedando sin combustible, motivo por el cual la NASA ha decidido hacer estrellar la sonda en la superficie de Saturno para proteger y preservar las lunas del planeta de cualquier daño colateral.

Durante el proceso de investigación, la sonda Cassini ha realizado numerosos descubrimientos, incluyendo un océano con indicios de actividad hidrotermal en la luna Enceladus, y mares de metano líquido en la luna Titán. Además, analizó la composición y la estructura de los añillos, así como las propiedades y la composición atmosférica del sexto planeta del sistema solar.

Se espera que en esta fase final la sonda pueda recolectar información sobre la estructura interna del planeta y sus anillos, realizar un muestreo de la atmosfera y captar imágenes inéditas de las nubes y los anillos internos de Saturno.

Linda Spilker, integrante del equipo del laboratorio de propulsión de la NASA, afirmó que la sonda "Cassini realizará al final de su larga vida una de las más extraordinarias observaciones".

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La NASA revela imágenes de un extraño cráter marciano




Los investigadores estiman que la depresión puede ser el resultado del impacto de algún meteorito.

La NASA ha publicado una impactante imagen de un extraño cráter marciano, ubicado en el polo sur de Marte, el cual estiman que pudo ser originado por la coalición de un meteorito con la capa terrestre del planeta rojo.

Científicos de esa agencia explican que la medición de los tamaños y la frecuencia de los cráteres formados por impactos permiten recolectar información sobre la edad del territorio. Sin embargo, en este caso el cráter fue localizado en una zona helada que experimenta procesos que alteran drásticamente la forma de sus rasgos superficiales, causando incertidumbre sobre su verdadero origen.

Las imágenes fueron obtenidas por el instrumento HiRISE, que se encuentra a bordo de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, que orbita el planeta rojo desde el 2006.

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martes, 4 de abril de 2017

Todo a punto para la primera misión que «tocará» el Sol

De vez en cuando, el Sol emite de forma explosiva oleadas de partículas que, cuando llegan a la Tierra, pueden causar estragos en las redes eléctricas, los sistemas de navegación de los aviones y los satélites de telecomunicaciones. Estas enormes explosiones, decenas de veces mayores que la Tierra, se conocen como Eyecciones de Masa Coronal (CME por sus siglas en inglés) y liberan al espacio densas nubes de partículas cargadas eléctricamente y que son capaces, incluso, de arrancar literalmente parte de las atmósferas de los planetas que encuentran por el camino. Además, claro está, de alcanzar naves espaciales y astronautas y "bañarlos" en una radiación altamente dañina.

Lo malo es que, hoy por hoy, esos eventos suelen pillarnos por sorpresa, ya que no es posible predecir cuándo sucederán exactamente, ni con qué intensidad nos golpearán. De hecho, sólo los vemos después de haberse producido, lo que nos deja un tiempo de reacción mínimo, de apenas unas horas, para tomar las debidas precauciones. Por eso, comprender por qué el Sol emite ocasionalmente esas mortíferas oleadas de partículas podría ayudar a los científicos a predecir el "tiempo espacial". Y saber con antelación cuándo esas partículas solares golpearán la Tierra sería de gran ayuda para, por ejemplo, desconectar las centrales eléctricas o poner en marcha los protocolos de emergencia entre la población.

Ahora, la NASA se ha propuesto terminar con estas peligrosas incertidumbres y se dispone a lanzar, entre el 31 de Julio y el 19 de agosto de 2018, su nueva sonda Solar Probe Plus, una nave que será capaz de llegar hasta donde ninguna otra ha podido hasta ahora. En palabras de Lika Guhathakurta, investigadora de la misión. "será la primera vez que podamos tocar, probar y oler el Sol".

La nave, diseñada y construida en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins, llevará a cabo 24 "pasadas" sobre el Sol a lo largo de una misión de siete años, que se contarán a partir de su llegada a destino, a principios de Noviembre de 2018. La Solar Probe Plus, además, se moverá a 724.000 km/h. y se convertirá, por lo tanto, en la nave más veloz construida hasta ahora por el hombre.

Las 24 aproximaciones llevarán a la Solar Probe Plus a algo menos de seis millones de km. del Sol, o lo que es lo mismo, más de siete veces más cerca (37,6 millones de km. menos) que la sonda Helios, la que más se había acercado al Sol hasta ahora. A esa distancia, suficiente para destruir cualquier otra sonda, la nueva nave de la NASA tendrá que soportar y trabajar a una temperatura cercana a los 1.500 grados centígrados, y el disco solar parecerá 23 veces más grande de como lo vemos desde la Tierra.

De esta forma, la primera nave que tocará el Sol podrá recoger, sobre el terreno, valiosos datos sobre los mecanismos que calientan la corona y aceleran el viento solar, el flujo constante de partículas emitidas por nuestra estrella. Ni que decir tiene que el buen funcionamiento de los sistemas de la Solar Probe Plus depende, en gran medida, de su escudo térmico frontal, de 11,43 cm. de grosor, construido con fibra de carbono y capaz de soportar tanto la infernal temperatura como el intenso bombardeo de radiación. A menos de tres metros tras el escudo, el resto de la nave permanecerá a temperatura ambiente.

Durante muchos años, los astrónomos han estudiado el Sol desde la distancia. Esta será la primera vez que puedan hacerlo desde dentro de su ardiente atmósfera.

ABC.es
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