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Los cometas representan una amenaza para la Tierra


Los cometas también pueden ofrecer una buena dosis de la calamidad a la Tierra, y los científicos y los políticos por igual deben comenzar a tomar medidas para combatir la amenaza, dijo Joseph Nuth, un investigador del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

"Los cometas en gran parte han sido ignorados por las personas que están interesadas en la defensa del planeta", dijo Nuth durante una conferencia de prensa el lunes (12 de diciembre) aquí en la reunión anual de otoño de la Unión Geofísica Americana (AGU).

La principal razón de esta falta de atención es la percepción de que no se puede hacer mucho ante la amenaza de un cometa, debido a las dificultades implicadas en la detección y el seguimiento de estos cuerpos helados, dijo Nuth. Sin embargo, algo de hecho se puede hacer, si estamos suficientemente preparados, subrayó.

La fijación en los asteroides es comprensible. Para empezar, son mucho más comunes en cercano a la Tierra espacio que los cometas son, y por lo tanto constituyen la gran mayoría de los impactadores.

Asteroides cercanos a la Tierra (NEAs) son también mucho más fáciles de detectar y realizar un seguimiento de los cometas son, porque las órbitas NEA son relativamente similar a la de nuestro planeta. Los cometas, por el contrario, pasan la mayor parte de sus vidas en las oscuras profundidades del sistema solar exterior, dando a los astrónomos muchas menos probabilidades de detectarlos antes de que puedan venir a través de nuestro barrio. (El famoso cometa Halley , por ejemplo, redondea el sol sólo una vez cada 75 años más o menos.)

"Un cometa viene de la nada, más o menos," dijo Nuth durante una charla científica en AGU el lunes, pocas horas antes de la conferencia de prensa.

A modo de ejemplo, citó el cometa Siding Spring, un objeto más o menos de 0,3 millas de ancho (0,5 kilómetros), que fue descubierto en enero de 2013. sólo 22 meses después, en octubre de 2014, Siding Spring zumbó Marte, que no superen 87.000 millas (140.000 km ) del planeta rojo. [ Marte-Bound Comet: Fotos de cometa Siding Spring ]

Por lo que el elemento de sorpresa es más en juego con cometas de lo que es con NEAs (el más grande, más peligrosa de los cuales casi todos se han encontrado ya, los científicos dicen). Y eso es un problema para los esfuerzos de desviación, lo que lanzar una nave espacial al encuentro de un impactador de entrada (y luego empujar, golpear o explosión fuera de su curso ).

"Si nos fijamos en el calendario para la producción de naves espaciales de alta fiabilidad, y su puesta en marcha, se necesitan cinco años para lanzar una nave espacial", dijo Nuth durante la conferencia de prensa AGU.

Otras características de los cometas son preocupantes también. Por ejemplo, dijo Nuth, el cometa típica es mayor que el promedio de NEA y se encuentra con la Tierra a una velocidad relativa mucho más alta debido a su órbita altamente elíptica, lo que es más propicio para los accesos directos. (NEAs 'caminos más similares a la Tierra, por el contrario, conducen a más golpes de refilón.)

Mientras que el promedio de la NEA que golpea la Tierra lo hace en alrededor de 44,700 mph (71.940 kmh), no es raro que los cometas a toda velocidad por los planetas más del doble de rápido, dijo Nuth. En octubre de 2014, por ejemplo, el cometa Siding Spring has pasado de Marte en alrededor de 125,000 mph (200,000 km / h).

Así, mientras impactos de cometas en la Tierra son relativamente raros - mucho menos frecuentes que los impactos de asteroides, de todos modos - que pueden ser potencialmente catastrófico, dijo Nuth. Es por eso que está sonando la alarma.

¿Qué hacer?

Nuth piensa que el mundo debe comenzar preparando para una posible huelga cometa ahora o en el futuro muy cercano, al menos, porque dejar las cosas hasta el último minuto puede hacer esfuerzos de deflexión imposible.

"Es realmente imprescindible que reducimos que el tiempo de reacción", dijo durante la conferencia de prensa, refiriéndose a la típica retraso de cinco años entre la aprobación y puesta en marcha la misión.

El plan de nuth llama a construir dos naves espaciales - un "interceptor" y un "observador" - y su almacenamiento hasta que se necesiten. Si un cometa potencialmente peligrosa aparece en el cielo, el observador se pondrá en marcha para estudiar el objeto y ayudar a los astrónomos averiguar su trayectoria orbital, y por lo tanto evaluar la amenaza que supone para la Tierra. Si esta amenaza se considera lo suficientemente grave, el interceptor se pondrá en marcha para desviar el cometa.

El interceptor sería capaz de transportar una bomba nuclear , dijo Nuth. (Armas nucleares pueden ser necesarios para hacer frente a grandes objetos espaciales que se detectan con poco tiempo de aviso.)

Esta estrategia no sería necesariamente un cometa específica, agregó; también podría ser utilizado para mitigar un asteroide grande y peligroso que logró deslizarse a través de la vigilancia de los astrónomos.

Para que todo esto suceda, la NASA tendría que hacer una petición al Congreso.

"Estamos hablando de una cantidad considerable de dinero", dijo Nuth. "La solicitud de la NASA probablemente sería de varios cientos de millones de dólares para producir una de estas naves espaciales."

Dicha solicitud no está en los libros, dijo Nuth.

"Soy un científico de la NASA", dijo. "No soy un político de la NASA; ni siquiera estoy en el ADMINISTRACIÓN de la NASA Así que esto es más una recomendación científica.".

Los láseres al rescate?

También puede ser posible desviar un cometa entrante sin el lanzamiento de una nave espacial a su encuentro.

Por ejemplo, potentes disparos láser podría vaporizar porciones de la superficie de un cometa peligrosos desde lejos, causando la erupción de chorros de gas que va a empujar el vagabundo de hielo fuera de su trayectoria original, otro estudio presentado en AGU sugiere el lunes.

"Estos efectos han sido observados por calentamiento por el sol solo", el autor principal Qicheng Zhang, un estudiante de física en la Universidad de California, Santa Bárbara, a Space.com.

Las simulaciones por ordenador realizadas por Zhang y sus colegas sugieren que los mismos ingenieros de sistemas láser basado en tierra planean construir para el proyecto Starshot Avance - que tiene como objetivo la explosión nanosondas hacia Alfa Centauri al 20 por ciento de la velocidad de la luz usando láseres - también sería capaz para desviar algunos cometas. (Uno de los co-autores de Zhang es Philip Lubin de la UCSB, un miembro clave del equipo de Starshot Avance).

"A [láser] suficientemente grande matriz puede desviar cualquier cometa", Zhang y su equipo escribieron en su estudio.

La matriz también podría ayudar en teoría de la órbita de la basura espacial y realizar una variedad de otras tareas, dijo Zhang.

"Este sistema de láser es muy polivalente," dijo.

Traducido de Space.com

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